18
Jan
15

De Man van Staal

640px-John_Cockerill_-_statue_and_tombToen in 2012 voor de 1e etappe van de Tour de France de streep was getrokken in Seraing, vlakbij Luik, leek dat een eerbetoon aan de man die de Industriële Revolutie naar het vasteland van Europa had gebracht. Vlakbij waar toen de finish lag, bevindt zich het stadhuis van Seraing met daarvoor het standbeeld van John Cockerill. Maar eigenlijk gaat de eer naar zijn vader en dan komen we terecht in Verviers.

Industriële Revolutie

Het verhaal begint bij zijn vader William Cockerill. Als maker van de ‘Spinning Jenny’, een handspinmachine, mocht hij eigenlijk Engeland niet verlaten. Op deze manier moest voorkomen worden dat kostbare industriële kennis in handen van concurrerende landen viel. Zeker aan het eind van de 18e eeuw, toen Engeland in oorlog was met het Frankrijk van Napoleon en het technisch een grote voorsprong had op de landen op het continent was Londen erg zuinig met haar kennis. Toch vertrok William in 1794, John was pas vier jaar oud, naar Sint-Petersburg om daar als beschermeling van Catharina de Grote aan het werk te gaan. Maar na haar dood twee jaar later, werd William door de nieuwe Tsaar in het gevang gegooid omdat hij een machine te laat zou hebben afgeleverd. Hij wist te ontsnappen en via Zweden en Amsterdam kwam hij uit in Verviers, vlakbij Luik. Hier bouwde hij een textielfabriek en tegelijkertijd liet hij zijn gezin uit Engeland overkomen. Met de vernieuwingen die hij doorvoerde daar in Verviers bracht William Cockerill de Industriële Revolutie naar het Europese Continent. Om als Engelsman onverdacht te zijn en om ongestoord zijn gang te kunnen gaan, liet hij zich en zijn gezin in 1810 nationaliseren.

Vaart de Volkeren

Toen zijn zoon John na diens pensionering in 1813 het roer overnam, ging het hard met België. John Cockerill bouwde de eerste hoogovens op cokes van België. Cokes die dankzij de vele steenkolenmijnen in de buurt van Luik in grote mate voorhanden waren. Hierdoor kreeg de staalindustrie een enorme boost. In de fabrieken van John Cockerill werden textielmachines, stoommachines, kanonnen en bruggen gebouwd. In 1835 kwamen daar de spoorstaven voor de eerste spoorwegen van België en het Europese vasteland bij. Het in 1830 van Nederland onafhankelijk geworden België had niet zulke mooie transportmogelijkheden als haar noorderbuur. De rails werden de ijzeren rivieren. Op 5 mei 1835 reed ‘De Pijl’ over het staal van John Cockerill van Brussel naar Mechelen. Daarmee was de industrialisatie van België een feit en is de naam van John Cockerill hier voor altijd mee verbonden.

Erfenis

Met John Cockerill zelf ging het minder goed. In 1839 leek een nieuwe oorlog met Nederland op handen en haalden alle Belgen hun geld van de bank en ging hij bijna failliet. Op zoek naar fondsen reisde hij zelfs naar Sint-Petersburg waar hij onderhandelde met Tsaar Nicolaas I, de zoon van de tsaar die zijn vader gevangen wilde zetten. Op de terugreis kreeg hij in Warschau tyfus en overleed hij daar op 19 juni 1840 op 49-jarige leeftijd. Maar België zou een van zijn grootste zonen nooit vergeten. In 1867 werd zijn lichaam naar Seraing gebracht waar vier jaar later een standbeeld van hem werd onthuld. Ook op het Place du Luxembourg in Brussel kwam een beeld van hem met aan zijn voeten enkele van zijn staalarbeiders te staan. In 1927 hield Koning Albert I niet toevallig in de Cockerill-fabrieken zijn beroemde ‘Toespraak van Seraing’. Deze toespraak wordt gezien als de start van enkele van de belangrijkste Belgische wetenschappelijke onderzoeksinstellingen. John Cockerill werd daarin als lichtend voorbeeld regelmatig aangehaald. Diens leus ‘Courage to the last‘  werd hier geadopteerd als geldend voor het hele Belgische volk. Dat gold in die jaren in ieder geval voor de Belgische wielrenners. Zij reden in de periode tussen de wereldoorlogen maar liefst negen van de 21 keer in het geel Parijs binnen. Op hun stalen ros.

Advertenties

0 Responses to “De Man van Staal”



  1. Geef een reactie

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s


Archief

Tweets


%d bloggers liken dit: